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Portland Trail Blazers

A un día de su comienzo, Portland Trail Blazers ya es uno de los ganadores del mercado 2020

El traspaso de All-Stars y súperestrellas de la competencia probablemente terminará dejando en un segundo plano un movimiento que es cualquier cosa menos irrelevante. Y es que a menos de 24 horas de comenzado el mercado 2020, ya podemos asegurar que los Portland Trail Blazers serán uno de los ganadores de estas intensas semanas de noviembre.

Minutos antes de que Milwaukee sacudiera el ambiente NBA con sus traspasos por Jrue Holiday y Bogdan Bogdanovic, los Blazers llegaron a un acuerdo con los Houston Rockets para enviar el pick 16° del Draft 2020, un pick de 1° Ronda del 2021 (protegido 1-14) y a Trevor Ariza a los texanos. ¿El premio a cambio? Robert Covington, uno de los jugadores de rol más efectivos de la competencia.

Covington ya tiene valor por si mismo, en cualquier situación en la que se encuentre. Lo demostró en Philadelphia, en Minnesota y también en el poco tiempo que jugó en los Rockets. Pero en este caso en particular, su importancia se multiplica por el contexto al que llega: su encaje en estos Blazers parece ser ideal y llega para resolver varios de los problemas que venían aquejando al equipo desde la salida de Al-Farouq Aminu y Moe Harkless, un año atrás.

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Portland necesitaba un buen defensor perimetral. Portland necesitaba un 3-4 que les diera versatilidad posicional para poder implementar diferentes tipos de formaciones. Portland necesitaba un tirador a pie firme para aprovechar la atención que generan sus tres estrellas (recordar los triples ganadores de Carmelo en Disney, todos con tiempo y espacio). Portland necesitaba jugadores capaces de producir, sin tener la pelota en las manos.

Puede que Covington nunca vaya a ser considerado una estrella, pero es exactamente todo eso que los Blazers precisaban. En ataque encontrará triples abiertos con relativa facilidad y ya ha demostrado en el pasado que no le tiembla la mano a la hora de intentar y anotar lanzamientos en momentos decisivos. Aunque claro, donde realmente impacta la llegada del oriundo de Illinois es en defensa.

Los de Terry Sotts ya tenían una buena base defensiva con el bosnio Jusuf Nurkic patrullando la pintura, un lujo que recién pudieron darse a partir del reinicio en Disney durante la 2019-2020. Pero sacando a Nurk, el resto del plantel dejaba bastante que desear en el campo propio, especialmente en lo que se refiere a perimetrales. Tal es así que en la parte final de la última campaña, su mejor externo marcador era Gary Trent Jr. Escolta que en cualquier otro contexto, sería considerado apenas un defensor promedio o ni siquiera eso (muy intenso, pero con claras limitaciones de altura y explosión atlética).

Después de todo, Portland acabó 28° entre 30 equipos en la 2019-2020, permitiendo 114,8 puntos por cada 100 posesiones. Solamente Cleveland y Washington terminaron por detrás.

¿La llegada de Covington los vuelve una potencia en esa área? No, pero combinada con Nurkic y Zach Collins sanos, más alguna otra pieza que puedan sumar en la Agencia Libre, debería al menos llevarlos a una mitad de tabla. Sin ir más lejos, apenas dos temporadas atrás, con un esquema similar al que tendrán en este torneo, terminaron 16° en rating defensivo. Nada espectacular, pero suficiente cuando se combina con uno de los mejores ataques de la competición (3° mejor tanto en la 2018-2019 como en la 2019-2020).

Y es que Covington no es solamente fuerte en la marca individual, sino que sobre todas las cosas, es uno de los mejores defensores de equipo de la liga. Su capacidad para desviar balones, dar tapas desde el lado débil, meterse en líneas de pase, hacer cada rotación a tiempo y ayudar en los tableros, tiene poca comparación alrededor de la NBA.

Hablamos de un jugador que en la 2019-2020 promedió 7,8 rebotes, 1,9 robos y 1,6 tapas por cada 36 minutos en el campo, siendo el único perimetral con dichos números (Nerlens Noel, Andre Drummond, Anthony Davis, Gorgui Dieng y Willie Cauley-Stein también los consiguieron). Todo además de ser el octavo mejor en cuanto a desvíos.

Portland ya parece tener su base para la 2020-2021. Damian Lillard, CJ McCollum, Robert Covington y Jusuf Nurkic serán titulares, mientras que Rodney Hood (opción de renovación), Zach Collins (quizá el quinto inicial), Anfernee Simons, Nassir Little, Mario Hezonja y Gary Trent también tienen contrato. ¿Qué falta? Seguramente dos internos más para la segunda unidad, entre los cuales ya empieza a sonar el nombre de Paul Millsap. Y para el cinco suplente, ¿veremos el retorno de Robin Lopez, quien recientemente entró a la Agencia Libre? Sería otra pieza de encaje perfecto.

Para ello, Portland tendrá los más de 9 millones disponibles que le garantiza la MLE, además de la chance de firmar contratos mínimos y si así lo desea, renovar por solo 1,74 millones a un agente libre restringido como Wenyen Gabriel, de buena tarea en Disney (también podrían renovar a Carmelo y Whiteside, pero parece mucho menos probable).

De todas formas, más allá de lo que hagan con esas últimas piezas del rompecabezas, el panorama no cambiará: los Blazers ya ganaron su mercado 2020 y prometen dar pelea en la 2020-2021, tal como lo hicieron en el 2019, alcanzando las Finales del Oeste.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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