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Playoffs NBA 2018: Cuadro y predicciones de la primera ronda en la Conferencia del Este

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Cavs forward LeBron James posts up Pacers guard Victor Oladipo (Getty Images)

No hace falta esperar hasta que los playoffs de la NBA comiencen. Sean Deveney de Sporting News está listo para hacer sus inmaculadas predicciones de la postemporada.

Esto es lo que podemos esperar en la Conferencia del Este...

Cuadro de playoffs de la NBA

Playoffs NBA 2018: predicciones en la Conferencia del Este

(1) Raptors vs (8) Wizards

La historia de fondo

Los Raptors son un equipo que busca exorcizar sus demonios de postemporada, y fue con ese objetivo en mente que el equipo reforzó su ofensiva y banca en la temporada baja, con la esperanza de que un sistema con más reparto de la pelota se prestara para tener más éxito en los playoffs. Funcionó a lo grande en la temporada regular, ya que Toronto estableció un récord de franquicia de victorias.

Pero esto siempre fue sobre los playoffs y si los Raptors no pueden continuar con este éxito todos estos cambios habrán sido en vano. Tal vez es bueno, entonces, que arranquen con un desafío significativo en la primera ronda: jugar contra los Wizards, un equipo que acaba de recuperar al base estelar John Wall hace dos semanas y es mucho mejor de lo que indica su siembra No. 8. Si es hora de que los Raptors desterren a algunos demonios, entonces este es un buen comienzo. Los Wizards barrieron a Toronto de la postemporada hace dos años.

El jugador clave

Wall tiene 50 asistencias en los cuatro juegos que jugó desde que regresó de la cirugía de rodilla a fines de enero. Su aporte como anotador ha sido inconsistente, pero sumó 28 y 29 puntos en sus últimos dos partidos, lo que indica que está recuperando su forma y enfoque.

Los Wizards jugaron bien sin Wall en las primeras semanas de su ausencia, pero la falta de profundidad y la escasez de talento en general sin él eventualmente alcanzaron a Washington. Ahora, sin embargo, el entrenador Scott Brooks debe volver a integrar a Wall rápidamente en el flujo de la ofensiva y defensa del equipo, que ha sido una gran parte de los problemas recientes de los Wizards.

El número mágico

19.5. Ese es el porcentaje de jugadas que los Raptors han jugado en pick-and-roll esta temporada, el sexto más alto en la NBA. Sin embargo, representa una reducción drástica e importante en la dependencia del equipo en la jugada: todo lo que se habla sobre la renovación de la ofensiva en Toronto se concreta en reducir los pick-and-rolls.

El año pasado, los Raptors fueron al pick-and-roll el 24.2 por ciento del tiempo y obtuvieron 24.5 puntos por juego de la jugada. El problema era que, en los playoffs, los equipos podían planear contra la misma y forzar a Toronto a cambiar de planes. Usaron el pick-and-roll solo el 19.2 por ciento del tiempo en la última postemporada, y los 24.5 puntos que obtuvieron en la temporada regular se desplomaron a 16,7 en los playoffs.

La predicción

Este no será un paseo fácil para Toronto, pero el equipo ha apuntado hacia los playoffs desde el verano pasado y debería estar bien preparado para manejar a Washington. Si Wall y sus compañeros de equipo recuperan algo de química -aunque eso faltaba incluso antes de la lesión- existe la posibilidad de que los Wizards logren la hazaña. Pero los Raptors tienen demasiada profundidad y versatilidad para tener demasiado miedo a una sorpresa.

Los Raptors ganan la serie 4-2

(2) Celtics vs (7) Bucks

La historia de fondo

Ninguno de estos dos equipos pensó que estaría en sus circunstancias actuales cuando la temporada arrancó en octubre. Los Celtics pensaban que tenían una oportunidad legítima para el campeonato con la firma de Gordon Hayward y la adquisición de Kyrie Irving el verano anterior. Mientras tanto, los Bucks planeaban aprovechar el progreso del delantero estrella Giannis Antetokounmpo para superar las 42 victorias de la temporada pasada.

En cambio, los Celtics vieron a Hayward caer con un tobillo roto en el partido inaugural y más tarde perdieron a Irving justo antes del comienzo de los playoffs. Y los Bucks tuvieron un desastroso principio de temporada, lo que provocó el despido del entrenador Jason Kidd. Todavía es un enfrentamiento intrigante, pero antes de la temporada, la mayoría hubiera imaginado que un Bucks-Celtics habría sucedido más tarde, con más en juego.

El jugador clave

Jaylen Brown tiene el atleticismo, la inteligencia y los instintos defensivos para el estrellato, pero no ha establecido la consistencia en el lado ofensivo y no siempre es lo suficientemente agresivo, cediendo demasiado protagonismo a las estrellas más conocidas de los Celtics.

Pero Brown será clave aquí porque pasará mucho tiempo protegiendo a Antetokounmpo y también se le pedirá que cubra parte del aporte ofensivo de Irving. En sus últimos nueve juegos, Brown promedió 17.2 puntos, lanzando el 49.1 por ciento desde el campo y el 57.1 por ciento detrás de la línea de 3 puntos.

El número mágico

14.6. Los Bucks se clasifican sextos en la NBA en puntos en transición, obteniendo 14.6 por juego. Antetokounmpo es el anotador de transición más prolífico en el Este, sumando 6.8 de esos puntos. Milwaukee es un equipo debajo del promedio en tiro (35.6 por ciento en triples, 21o en la liga), y depende de conseguir canastas fáciles en cancha abierta como un elemento básico de su ofensiva.

Boston ocupa el quinto lugar, sin embargo, en eficiencia defensiva en jugadas de transición, permitiendo 1.05 puntos por posesión, y también ocupa el quinto lugar en puntos permitidos en contraataque (10.4 por juego). Los Bucks deberán encontrar formas de crear oportunidades de transición a pesar de la defensa de Boston.

La predicción

Milwaukee aparentemente se desinfló poco después del receso por el Juego de Estrellas, con récord de 11-12 en sus últimos 23 juegos. Boston, mientras tanto, ha logrado superar sus lesiones y tiene foja de 15-8 desde el receso, aunque perdió cuatro de seis para cerrar el año. Los Bucks tienen la estrella más grande de la serie, pero los Celtics tienen un poco más de talento con ellos.

Los Celtics ganan la serie 4-1

(3) 76ers vs. (6) Heat

La historia de fondo

Los Sixers vencieron a algunos equipos terribles durante su racha de 16 victorias consecutivas (solo tres de esos 16 oponentes estarán en los playoffs este fin de semana), pero aún así, 16 victorias consecutivas son impresionantes. Los Sixers tenían foja de 25-25 a principios de febrero, 27-5 desde entonces, incluso después de perder al pívot estrella Joel Embiid por una lesión en el ojo, de la que se espera que regrese a fin de mes.

En esos 32 partidos, los Sixers se ubicaron en el quinto lugar en ofensiva (111.0 puntos por cada 100 posesiones) y en el segundo lugar defensivo (99.7). Tendrán un equipo defensivo duro y de ritmo lento en su enfrentamiento de primera ronda con el Heat, pero Miami (vigésimo en eficiencia ofensiva) simplemente no puede anotar lo suficiente como para mantenerse al ritmo de Philadelphia.

El jugador clave

A fines de marzo, el pick No. 1 global Markelle Fultz regresó de su misteriosa lesión de hombro/desequilibrio muscular, y lució bien, acumulando 10 puntos y ocho asistencias en 20 minutos. Casi todo fue cuesta abajo después de eso, promediando 6.6 puntos y lanzando 43.1 por ciento desde el campo, más 42.9 por ciento desde la línea de tiro libre. Eso pareció apagar cualquier noción de que el entrenador Brett Brown estaría viendo a Fultz como un jugador clave de la rotación en la postemporada.

Sin embargo, Fultz cerró el año con un triple-doble de 13 puntos, 10 rebotes y 10 asistencias, y todavía hay cierta esperanza en Philadelphia de que pueda volver a ganar confianza en los playoffs. Si puede hacer eso, podría ser un comodín saliendo del banco en esta serie y quizás más allá.

El número mágico

37.3. Desde comienzos de febrero, los Sixers han tenido un récord de 11-3 en situaciones cerradas (margen dentro de cinco puntos con cinco minutos para jugar), y han tenido un rating ofensivo de 127.7 puntos por cada 100 posesiones en ese lapso. Han permitido 90.4 puntos por cada 100 posesiones para un rating neto de más-37.3. En ese mismo lapso, el Heat se ha ido 7-12 en situaciones "clutch". Si estos juegos se ponen difíciles, los Sixers son una buena apuesta.

La predicción

El Heat debería ser capaz de masticar el reloj y jugar la defensa suficiente para frenar a los Sixers en esta serie, pero no tienen la potencia de fuego para sacar victorias tarde en los juegos.

Los 76ers ganan la serie 4-1

(4) Cavs vs (5) Pacers

La historia de fondo

Los playoffs de la Conferencia Este, durante las últimas ocho temporadas, han girado en torno a un jugador, LeBron James. Y con una buena razón: James ha estado en el campeonato de la Conferencia Este en todas las postemporadas desde 2011. Sin embargo, enfrentará su desafío más difícil esta primavera, tratando de liderar una plantilla que fue reconstruida sobre la marcha con una serie de intercambios en los días límite en febrero, y hacerlo bajo el espectro de su próxima agencia libre.

James mejoró sus números mientras el resto de la plantilla se configuraba: en 28 partidos después de los intercambios, promedió 29.9 puntos, 9.9 rebotes y 10.1 asistencias. Los Pacers se fueron 3-1 contra los Cavs durante la temporada, dándoles al menos la sensación de que vencer a Cleveland no es imposible. Pero con James muy motivado a bordo, los Cavs seguramente serán un equipo diferente en la postemporada, tal como lo fueron en la recta final de la fase regular.

El jugador clave

Este año no hubo un juego más grande tanto para los Pacers como para su estrella en ascenso Victor Oladipo que la victoria sobre los Cavaliers el 8 de diciembre, un juego en el que Oladipo demostró que su excelente primer mes no fue casualidad, terminando con 33 puntos, ocho rebotes y cinco asistencias mientras disparaba 6 de 13 detrás de la línea de 3 puntos.

Pero Oladipo fue un jugador más cercano al promedio después del receso del Juego de Estrellas esta temporada, cayendo en anotaciones (de 24.4 puntos antes del descanso a 20.3 después), rebotes (5.3 a 4.9) y efectividad en tiros (48.4 por ciento desde el campo y 38.1 por ciento desde la línea de 3 puntos a 46.0 por ciento y 34.2). Para que los Pacers tengan una oportuinidad, Oladipo, quien está sufriendo una lesión en el pie, tendrá que parecerse a su versión de la primera mitad de la temporada.

El número mágico

109.5. Thank goodness for the Suns - they're the only team that ranked worse defensively than the Cavaliers this year, whose defensive rating was an ungodly 109.5. Minnesota (108.4) is the only other playoff team that had a defensive rating that was not among the top 16 in the NBA. The Pacers are not a juggernaut, but they're the 12th-rated offensive team in the league, and Indiana will test Cleveland's scattershot defense all series.

109.5. Gracias a Dios por los Suns: son el único equipo que se clasificó peor a la defensiva que los Cavaliers este año, cuyo rating defensivo fue de un terrible 109.5. Minnesota (108.4) es el único otro equipo de playoffs que tuvo una calificación defensiva fuera de los mejores 16 en la NBA. Los Pacers no son un gigante, pero son el equipo ofensivo número 12 en la liga y pondrán a prueba a la defensa dispersa de Cleveland durante toda la serie.

La predicción

Es difícil imaginar que esto sea una barrida total de los Cavaliers, no contra un equipo de Indiana que ha sorprendido todo el año con su capacidad de recuperación. Pero también es difícil imaginar cómo los Pacers detendrán a James de noche en noche, y debería ser capaz de abrirse paso lo suficiente como para empujar a Cleveland a cuatro victorias aquí.

Los Cavs ganan la serie 4-2

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