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Los Angeles Lakers

Pepe Mantilla, el soñador mexicano que se transformó en la voz en español de Los Angeles Lakers

Pepe Mantilla
Pepe Mantilla, la voz de los Lakers en español. Ty Nowell

Está claro que la NBA habla varios idiomas, y el nuestro es uno de ellos. Muchos de los equipos tienen sus relatos y comentarios oficiales en español desde hace años, y varios de ellos tienen bastantes historias por contar dentro de cada franquicia.

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Mencionar a "Pepe" Mantilla por su nombre de pila es casi irreconocible dentro del mundo de Los Angeles Lakers. Es que José dejó de ser hace 25 años cuando aquel estudiante de la Universidad Nacional Autónoma (UNAM) de la Ciudad de México confió en el proyecto que le ofrecieron a principios de los años ´90, una década donde todavía nadie creía que perdurar en otra lengua que no fuera el inglés dentro de una organización de la NBA era algo posible de lograr.

"Es muy curiosa mi llegada a los Lakers. Comencé en 1993 trabajando esporádicamente para una radio en el Condado de Orange, en el área de Los Angeles. Fue una casualidad absoluta porque esa misma radio obtuvo los derechos para hacer a los Lakers, y en esa época nadie quería transmitir a los Lakers, ni el béisbol y tampoco el fútbol americano. No había nadie que quiera hacer la cobertura en habla hispana de los Dodgers y los Angels en béisbol, o los Rams en fútbol americano. A todos les gustaba hacer el fútbol propiamente dicho; nadie se interesaba por los deportes americanos", cuenta el comentarista oficial de LA Lakers. "Entonces vino la radio a consultarme si estaba interesado en comentar al equipo, y eso para mí fue un gusto enorme. No hubo dinero en esa primera temporada, no me pagaron nada y lo hice totalmente gratis", recuerda.

Con el paso de los años ganó terreno en el ambiente californiano y nunca le escapó a la hora de probarse a sí mismo: cubrió cinco mundiales de fútbol y dos Juegos Olímpicos, comentó la Major League Soccer, la Premier League inglesa y el Calcio italiano. Aunque también se dio el gusto de perfeccionarse en el baloncesto universitario con los Southern California Trojans en la NCAA, y apelando a otros deportes como el béisbol de la MLB, el fútbol americano de la NFL y hasta el desafío de contar un partido del hockey sobre hielo de la NHL. Todos fueron útiles para fortalecerse en su carrera como periodista.

Claro, es que siempre pensó más allá de lo que se imaginó durante su juventud. "Nunca se puede dejar de lado tus sueños. Toda mi vida quise ser siempre lo que soy ahora mismo. Cuando estaba en la universidad en México, estudié la carrera de psicología, pero también tomaba cursos de periodismo porque no existía ninguna carrera en ese momento. Además me la pasaba leyendo mucha literatura y todo lo que me caía en las manos. Nunca perdí de vista la meta que tenía para mi vida", asegura Pepe.

Su comentario sobre los Lakers están acompañados por un grupo de periodistas latinos en la misma sintonía. Junto al relator mexicano Fernando González y el chileno Francisco Pinto, además del argentino Rodrigo Azurmendi, responsable de la plataforma digital de Lakers en español, hacen del equipo púrpura y dorado un estilo de vida hispano por la 1330 AM de ESPN Deportes en California.

"Ahora todo el mundo quisiera hacer la transmisión de los Lakers, la verdad que fue algo muy fortuito para mí. Cuando llegó la oportunidad yo estaba trabajando en la oficina de la desaparecida compañía aérea Mexicana de Aviación, donde permanecí durante 20 años. Por eso es que todos los días le doy gracias a Dios cada vez que hago un juego. Amo a los Lakers con pasión, me alegran cuando ellos ganan y me pongo triste y me enojo algunas veces cuando pierden. Yo puedo decir que tengo cinco anillos de campeón", se enorgullece. "Nunca me imaginé que iba a llegar a los Lakers, pero tampoco perdí la esperanza nunca. El sólo hecho de estar en los Lakers, pertenecer a la franquicia y vivir cada juego dentro del estadio, siempre me regresa a mi infancia y a mi juventud cuando soñaba poder ver a un equipo NBA aunque sea en el último asiento del estadio", agrega Mantilla.

Pepe vivió épocas de todo tipo con los Lakers y entiende que la campaña actual es otra mera transición para la franquicia heredada por los hijos del legendario dueño Jerry Buss: "Yo tengo la dicha de haber disfrutado desde el primero hasta el último juego de Kobe Bryant. Su historia lo dice todo. A mí me tocó comentar cuando convirtió 81 puntos y el último que anotó 60 en su retiro como jugador profesional. Conocí de cerca a una persona como Phil Jackson, el cual pude charlar varias veces y se nota que es una persona muy preparada en su vida. Son muchas las satisfacciones que tengo con esta franquicia".

Entiende que no hay rivales ni adentro ni afuera. Las estrellas que han brillado primero en el Forum de Inglewood y otras en el Staples Center pasan a ser el patrimonio del baloncesto por excelencia. "No importa si le vas a los Lakers o no. Tampoco si te cae bien Magic Johnson, Kobe o LeBron, porque estos jugadores son leyendas. Es como si hayas visto a Pelé, Maradona, Cruyff o Muhammad Alí. Son recuerdos que te quedan para siempre", sentencia.

Los Lakers de LeBron

Mantilla no le encuentra una doble lectura para explicar otra eliminación en la carrera hacia los Playoffs, que se le niega desde la temporada 2012-2013 a los Lakers. "Para hablar de LeBron James y los actuales Lakers hace falta irse un poco hacía atrás. ¿Por qué te digo esto? El básquetbol se convierte en una bolsa de valores, sube y baja constantemente desde que existe un tope salarial en el deporte americano. Eso le pasó a los Lakers desde que recuerdo estar con la franquicia", explica Pepe.

En la tercera temporada de Luke Walton como entrenador se han obtenido los peores saldos en negativo de la historia. Fichó a fines de abril de 2016 y quizás puede que termine con la paciencia de la familia Buss para esa misma fecha. "Yo creo que estamos en una cierta transición de los Lakers, con un poco de mala suerte también. Pienso que todo está funcionando en el equipo, incluso con la llegada de un peso pasado como LeBron. Si tenemos que hablar de esta temporada en sí, al equipo se le han lesionado todos los jugadores, a excepción de Kentavious Caldwell-Pope, el único sano hasta el momento. No me acuerdo una temporada tan dura en lesiones para los Lakers desde que estoy siguiendo al equipo", analiza.

Y agrega con entusiasmo a futuro: "Cuando ingresé a principios de los ´90, los Lakers no ganaban y recién lograron tres anillos consecutivos a finales de esa década. Son inconstantes los momentos de la franquicia. Esperemos que el próximo año cambie nuevamente para bien".

"Pepe" Mantilla es algo más que el comentarista en español de los Lakers, es el sueño cumplido de aquel universitario soñador de la Ciudad de México.

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