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Orlando Magic

Nikola Vucevic, de Orlando Magic, es el nuevo gigante tirador de la NBA

Algunos aparecieron en la liga con el recurso incorporado, como Karl-Anthony Towns, Joel Embiid, Kristaps Porzingis y Nikola Jokic, mientras que otros lo fueron desarrollando, como Marc Gasol, LaMarcus Aldridge, Aron Baynes y Serge Ibaka. La NBA está cada vez más repleta de pivotes que se animan a tirar triples, no sólo como recurso ocasional sino como una de las opciones principales de su juego ofensivo.

Se llego a tal punto en el básquetbol moderno que se califica como una debilidad el hecho de que un jugador no tire triples, por más de que hablemos de internos de más de 2,10 metros con gran habilidad en el juego interior como Nikola Vucevic. Pero por suerte (y más que nada por trabajo) para el montenegrino de Orlando Magic, "Vooch" ahora también está en el grupo de esos "gigantes" que pueden salir a buscar sus puntos afuera.

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De no intentar ningún triple en toda la temporada 2013-2014 a llevar un promedio de 4,8 intentos por partido en la campaña actual, el europeo fue redefiniendo su juego dentro de la mejora de nivel que exhibió en los últimos años, llegando a ser All-Star en Charlotte 2019 y a clasificar a Orlando Magic a Playoffs en esa misma temporada, mientras que los de Florida son grandes candidatos a volver a estar en la postemporada este año.

A pesar de que Vucevic era un pivote que no escapaba al juego en el perímetro en el básquetbol universitario (35% de acierto en su última campaña, con una línea de triples casi 90 centímetros más cercana), en la NBA su participación en ataque no presentaba eso, siquiera sin jugadas de pick&pop. Apenas probó 26 tiros de tres puntos en sus primeras cinco temporadas y todos en los últimos siete segundos de posesión, como podemos ver en Stats.NBA. Era apenas un recurso de desesperación, de los que apenas metió siete, un 26,9%.

Sin embargo, en la campaña 2016-2017, la primera con Frank Vogel como entrenador, el de Orlando llegó a promediar un intento por partido por primera vez, alcanzando los 3 convertidos y los 4 intentados en dos ocasiones. Una pequeña evolución en una NBA que, liderada por los Golden State Warriors de Steve Kerr, empezaba a tomar al espacio ofensivo generado por los pivotes que se abrían a tirar como algo fundamental para potenciar las opciones de goleo.

La evolución continuó en la 2017-2018, con un Vogel que siguió empujando a su equipo a probar más desde afuera. El Magic, que había promediado 22,2 tiros de tres puntos por partido en la 2015-2016, alcanzó los 29,3 disparos exteriores en dicha temporada a pesar de solamente aumentar su ritmo de juego en dos posesiones por partido. En esa campaña Vucevic empezó tirando 6-8 en el segundo partido y promedió unos 3,6 lanzamientos por juego, con una efectividad del 31,7%.

Al año siguiente, en su primera campaña bajo el mando de Steve Clifford, el montenegrino intentó menos (2,9 tiros) pero mantuvo su tasa de acierto, encestando 1,1 triples por juego. Con ese crecimiento en efectividad (36,4%) se metió entre los 70 tiradores más prolíficos de la liga, mientras por primera vez era All-Star y metía a su equipo en la postemporada. En los Playoffs frente a Toronto Raptors apenas encestó 3 lanzamientos de 13 desde el perímetro, pero tuvo uno fundamental: empató el marcador en el final del partido en el que Orlando dio la sorpresa en Canadá, el juego uno de esa serie.

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Ahora el balcánico dio un paso más adelante en su transformación. Por primera vez apareció como un jugador con cinco intentos por partido desde la línea de tres puntos, por lo que la cantidad de dobles que toma la achicó a 12 por juego (promediaba 13,5 en su historial en Orlando).

Eso si, hay un punto de quiebre en la 2019-2020. Comenzó con 3,6 tiros por juego en los primeros 14 partidos, con un porcentaje de acierto del 32%. Entonces una lesión lo dejó fuera de las canchas por 11 encuentros y, desde que volvió a mediados de diciembre, promedia unos 5,2 triples intentados, de los que encesta un 33%.

El 29% de los intentos de campo de Nikola llegan desde el perímetro. En esta temporada, de los interiores solamente él, Kristaps Porzingis y Karl-Anthony Towns realizan al menos 12 lanzamientos al aro con un 29% de ellos desde atrás de la línea de 7,25 metros.

De hecho esto es algo casi histórico, que apenas otros seis jugadores con una altura mayor a 2,10 metros habían hecho en la historia de la NBA: Andrea Bargnani, Mehmet Okur, Marc Gasol, Lauri Markkanen, Serge Ibaka y Brook Lopez.

Su impacto en esta nueva faceta se nota muchísimo en el rendimiento del Magic. En las 22 victorias Vucevic tiene un acierto del 38,8% en triples, mientras que en las 27 derrotas tiene una fuerte caída a 28,1%, a pesar de intentar casi la misma cantidad de disparos. De hecho el montenegrino promedia 21 puntos, 11,5 rebotes y 4,2 asistencias en los triunfos: sólo Giannis Antetokounmpo, Nikola Jokic, Karl-Anthony Towns, Joel Embiid y John Collins suman 20 tantos y 10 recobres por partido en la temporada, casi todos hombres grandes de élite más uno muy preponderante en su equipo como Collins.

Justo contra los equipos con grandes estandartes defensivos es cuando los de Florida parecen buscar que "Vooch" ataque más desde afuera, en vez de recurrir a su juego en el poste. Las dos veces que se midió contra el Utah Jazz de Rudy Gobert lanzó unos ocho triples, con tres aciertos en el primer juego y dos en el segundo, mientras que frente a los Bucks de los hermanos Lopez se dio el gusto de encestar cinco triples en el mes de dicembre (tirando 10). En febrero volvió a intentar lastimar a Milwaukee desde afuera pero estuvo negado: 0-7.

Mientras que antes sus tiros llegaban en momentos "apremiantes" de la posesión, hoy más del 85% llegan antes del que el reloj de tiro marque que faltan unos 7 segundos.

Algo interesante que se observa mediante el shot tracking es que Vucevic no dejó de postearse (es el séptimo con más intentos en el poste en la liga, 3,2, incluso más que hace tres temporadas, aunque su acierto está por debajo del 40%), sino que lo que hizo fue prácticamente eliminar los tiros de media distancia.

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En la 2015-2016 Vucevic llegó a intentar un 30% de sus tiros a una distancia del aro que iba entre 4,85 metros y la línea de triples. Actualmente por primera vez en su carrera se encuentra por debajo del 10%. Era un tiro efectivo, del que metía casi el 50% de los disparos, pero tres puntos suman más que dos y compensan en el volumen.

Hoy Vooch es responsable del 23,7% de los triples que mete Orlando y es el tercer jugador que más intenta en el equipo, por detrás de Terrence Ross (quién tiene una efectividad menor que el montenegrino) y Evan Fournier (el único jugador del Magic que está por encima del 40%). Alguien que decayó en tiros de larga distancia fue Aaron Gordon, su acompañante en el juego interior, pero se debe más que nada a que Gordon cedió protagonismo en ataque ante el crecimiento del pivote europeo en todas sus facetas.

Otro dato llamativo es el acierto de Vucevic con los triples a la "hora de la verdad". En el clutch tiene un acierto del 41,7%, con 12 lanzamientos de tres puntos en 22 partidos de Orlando que tuvieron una diferencia de cinco o menos puntos en el marcador en los últimos cinco minutos. De hecho, probó cinco en el último minuto, de los que acertó tres, dos de ellos en el mismo partido contra Phoenix y uno en el mejor triunfo de Orlando en la temporada, una victoria sobre Los Angeles Lakers en el Staples Center.

En momentos así, las defensas rivales se preocupan más por cerrarle el camino al aro a los manejadores de balón con buena definición cerca del aro como Fournier o Markelle Fultz y es ahí donde el tiro exterior de Vucevic le dio resultados a los de Clifford.

Con 22 partidos por delante en la 2019-2020 y cinco victorias en los últimos siete juegos (además de una derrota frente a San Antonio Spurs por apenas un punto), Orlando Magic ya va pensando seriamente en lo que será otra campaña en Playoffs. De hecho con su 27-33 superaron a Brooklyn Nets y parecen ser favoritos a quedarse con el séptimo puesto del Este nuevamente, logrando evitar una primera ronda ante Milwaukee Bucks, el gran cuco. Dentro de todo eso y nuevamente con perfil bajo, una parte importante es mérito de Nikola Vucevic.

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