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Kawhi Leonard y cómo ha logrado la mejor temporada de su carrera con LA Clippers

Hablemos un poco de Kawhi Leonard...

El MVP de las Finales del año pasado está completando la mejor temporada ofensiva de su carrera en la 2019-2020. Es una declaración simple y respaldada por sus promedios más altos, pero también es una realidad aparentemente ajena al reconocimiento que se ha ganado por esta producción.

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Es muy simple ver por qué este es el caso. LA Clippers pasó por periodos de apatía por lo largo de la campaña regular. Combinando eso con que Leonard y Paul George se han perdido algunos partidos (ambos por lesiones y por razones precautorias de la carga de trabajo), encontraremos la apariencia de un equipo sólo enfocado en 16 victorias en lugar de 82 duelos.

Esa mentalidad no es única en el equipo angelino, pero ellos, más que los demás, han hecho muy poco en ocultar sus prioridades. Este cambio de mentalidad no les ha generado tantas decepciones como victorias dominantes, pero esa tendencia sólo es valida a nivel de equipo. Individualmente, Leonard ha sido una de las fuerzas ofensivas más consistentes en la liga.

Kawhi estuvo inactivo en 12 juegos y creó la ilusión de que estuviera navegando o continuaba descansando en los laureles del éxito con los Raptors. En los 51 partidos que estuvo en cancha no fue el caso.

Conforme la temporada fue progresando, el alero aumentó su disponibilidad en cancha. Apareció poco menos del 75% de los duelos antes de año nuevo, mientras que jugó el 93% de los encuentros durante febrero y marzo. En las ocho derrotas desde el 1 de enero, Leonard promedió 28,7 puntos por juego y, al mismo tiempo, anotó 24 puntos o menos en cuatro partidos que terminaron con victoria para los Clippers.

La consistencia anotadora era una de las debilidades de Kawhi al comienzo de su carrera, ahora se ha convertido en una fortaleza. Del mismo modo, ha recorrido un largo camino para aprender a ser el verdadero centro de una ofensiva.

Promedia su máximo de carrera en asistencias con 5,0 por juego esta temporada, después de nunca haber superado las 3,5. Esto no es un simple número, ya que está leyendo las defensivas más rápido que nunca y anticipando de donde viene la ayuda para hallar al hombre abierto.

Durante gran parte de su carrera, esto no era la realidad del juego de Kawhi. Había veces que sus decisiones parecían predeterminadas, que sabía que el balón iba hacia arriba antes de tenerlo en sus manos. Para su crédito, estos tiros usualmente entraban, pero su sentimiento por el juego como pasador lo ha elevado a otro nivel esta temporada.

Este sentimiento ha sido parte de su desarrollo como un mejor anotador. Sus 26,9 puntos son impresionantes para él, pero su desarrollo real como lanzador ha venido de la variedad de tiros y situaciones que ahora domina.

Tipo de jugada Posesiones Porcentaje de campo PPP Porcentual
Aclarados 169 52,5% 1,07 85.0%
PnR manejador de balón 432 47,4% 0,97 81,8%
Saliendo de pantalla 80 62,9% 1,29 93,1%

Kawhi pasó de bueno a grandioso en jugadas de pick-and-roll en San Antonio, pero hay una pequeña comparación entre ese jugador y lo que es ahora como anotador en aclarados y la amenaza que es saliendo de pantallas. Incluso en su último año saludable como Spurs (que finalizó como tercero en la votación de MVP), Leonard estaba en el 72% de eficiencia en aclarados y sólo el 45% saliendo de pantallas.

Su repertorio ofensivo nunca ha sido tan profundo y su versatilidad ha ayudado a que se convierta en una de las fuerzas ofensivas de la liga capaz de cargar con el ataque solo.

Mientras que los Clippers han sido increíbles con Kawhi y George en cancha juntos esta campaña, han sido casi exactamente igual de buenos en los minutos que Leonard ha jugado con George en la banca. Su +11,6 rating en minutos con los dos en cancha es destacado, pero la caída al +11,2 cuando Paul está fuera es remarcable.

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Esta correlación directa entre la brillantez individual de Leonard y el éxito del equipo es una gran razón por la que se siente que lo mejor está por venir esta temporada. El año pasado vimos cómo lentamente empezó a construir uno de los mejores rendimientos en Playoffs y esta campaña parece que va en la misma trayectoria.

Sin embargo, sería perjudicial ver su grandeza en los Playoffs solo a través del lente de la temporada pasada. Sí, fue el logro más grande, pero antes del año pasado, e incluso en su MVP de las Finales en 2014, Leonard ha sido consistentemente uno de los jugadores con mejores actuaciones en postemporada de esta generación.

En la 2015-2016, Kawhi firmó 22,5 puntos en 55% de tiros de campo (al mismo tiempo que defendió a Kevin Durant) antes de que los Spurs cayeran contra el Thunder. Un año más tarde, antes de que su curso terminara con la lesión provocada por Zaza Pachulia, promedió 27,7 tantos en 58,9% de campo.

Es fácil proyectar que Kawhi tendrá otro año dominante en postemporada, es casi una certeza relativa, pero hacer lo mismo para los Clippers es más complicado.

El equipo angelino posiblemente es el más profundo de la liga. Tienen amenazas anotadoras en todo la cancha, pero pocos tienen experiencia en Playoffs y muchos tienen valor ofensivo directamente relacionado con el número de tiros que toman.

Esa necesidad de equilibrio ha llevado, en parte, a que el uso en el clutch de Leonard caiga a "solo" 32,8% esta temporada. Digo "solo" porque, si bien es 18º en la liga, es notablemente más bajo que sus totales como Raptor de 39,7% en la temporada regular y 41,1% en los Playoffs.

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Toronto no tenía un anotador secundario en aclarados del nivel de George, pero tenían un mejor rating neto de clutch de +7,2 la temporada pasada, comparado con el +1,8 de LA este año. Si bien no se puede trazar una línea directa entre el uso de Leonard y esa caída, representa una tendencia lo suficientemente significativa como para que sea razonable cuestionar si los Clippers tendrán problemas con la sobrecarga de opciones al final de los juegos en lugar de confiar en Leonard para llevarlos.

Los actos heroicos de Leonard sin duda le han valido el beneficio de la duda de que alcanzará el equilibrio necesario, pero si estos problemas se presentan en los Playoffs será una trama secundaria fascinante. Por ahora, sin embargo, ya es hora de que le demos a Leonard el reconocimiento que merece por una increíble temporada regular.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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