NBA

Monta Ellis, un anotador en búsqueda de su última chance

Hace 11 temporadas era un jugador de 24 años lideraba a un equipo de Golden State Warriors con Stephen Curry y solamente habían cinco jugadores de toda la NBA con mayor promedio de anotación que él. Hoy, a los 35 años, busca tener su última oportunidad en la liga tras mucho tiempo fuera de la actividad profesional. Monta Ellis espera que su talento le de otra chance en la NBA.

En las últimas semanas se reportó que Ellis formó parte de entrenamientos privados organizados tanto por Dallas Mavericks (como Darren Collison e Isaiah Thomas) como por Houston Rockets (también estuvo Gerald Green). Se acerca el training camp de la temporada 2021-2022 de la NBA, los equipos van terminando de armar sus planteles y fichar a un jugador veterano con un contrato mínimo es para varios la única opción que queda en el mercado.

Los Rockets ya tienen 18 jugadores bajo contrato además de uno fichado con contrato de dos vías y los Mavericks ya tienen a sus dos jugadores de dos vías y además a 17 jugadores bajo contrato de los quince que pueden haber en el plantel. Sin embargo, como no todos ellos están garantizados, todavía pueden realizar descartes de jugadores jóvenes o traspasos para hacer espacio en pos de algún jugador que les demuestre que puede ser útil para ellos. Y mientras que en Houston abundan los bases y escoltas pero no los jugadores experimentados (solamente tienen cuatro mayores de 30 años), en Dallas no sobran los guardias ni los anotadores con la capacidad de resolver ataques de forma individual que tenía Ellis.

¿Cuánto quedará de ese Ellis que supo brillar? Es imposible saberlo con un jugador que desde los Playoffs de 2017 no juega al básquet. Se fue de la NBA en julio de 2017, cuando Indiana Pacers lo cortó, y no volvió a actuar en la G League, en Europa, en Asia, en Sudamérica o en otra competición. Quedó prácticamente retirado a los 31 años cobrando 2,2 millones por año de parte de los Pacers (le queda un año más de ese acuerdo) y ahora pretende volver al ruedo a una edad bastante más avanzada.

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La trayectoria de Ellis en la NBA fue particular. Llegó alejado de las grandes luces, elegido con el pick 40 del Draft 2005 saltando directamente desde la escuela secundaria y con un salario menor al medio millón de dólares. De promediar 6,8 puntos como rookie pasó a anotar 16,5 tantos (47,5% de acierto en tiros de campo) y 4,1 asistencias por partido en un equipo de Golden State Warriors que llegó a la segunda ronda de los Playoffs: en esa temporada se hizo con el premio al jugador más mejorado. Entre las temporadas 2007-2008 y 2014-2015 Ellis promedió 18,9 puntos o más por partido y, aunque nunca fue All-Star ni All-NBA, fue figura de otros cuatro equipos más que clasificaron a la postemporada. Y de pronto en la temporada 2016-2017 su nivel terminó de decaer y acabó como suplente en Indiana Pacers, jugando apenas cinco minutos y medio en su último partido.

En Milwaukee Bucks (18,9 puntos por partido en 103 encuentros) y Dallas Mavericks (19 puntos por partido en 162 encuentros) Ellis llegó a Playoffs, pero la etapa más recordada de su carrera es la que lo tuvo en Golden State desde su debut hasta marzo de 2012. En el mejor momento de su carrera Monta firmó una temporada 2010-2011 de 25,5 puntos, 2,2 robos y 5,3 asistencias por encuentro con un 44,9% en tiros de campo. ¿Los únicos jugadores que también lograron un año así en las últimas 40 temporadas? Michael Jordan, Kobe Bryant, Clyde Drexler, Allen Iverson, Dwyane Wade, LeBron James y Michael Adams. Para que esa campaña de Ellis sea realmente buena faltó el éxito de su equipo: récord de 26-56 con una media cancha titular compuesta por Ellis (24 años) y Steph Curry (21 años).

Monta fue el jugador franquicia de los Warriors en la era pre Curry: su etapa en el equipo se acabó cuando llegó Klay Thompson como novato y Mark Jackson como entrenador y el equipo nunca clasificó a Playoffs con Monta como líder, pero su talento igual dejó momentos memorables en la Bahía como su partido de 48 puntos ante un OKC Thunder que luego sería finalista en 2012, unos 46 tantos para ganarle a Houston Rockets en 2010 o un tiro ganador contra New Jersey Nets en 2007.

Monta no tenía el tiro de Curry, pero su velocidad y su talento para atacar desde el pick and roll o el 1 vs. 1 hacían que exista un debate sobre quien debía ser el jugador del futuro de Golden State, si él o Steph. Siendo los dos guardias de poco tamaño, sonaba lógico elegir entre uno o el otro y Ellis llegó a hablar en la prensa diciendo que compartir cancha con Curry no le parecía el camino al éxito. Para 2015, con Ellis en Dallas, eso ya parecía gracioso pero aun así Monta rendía en ataque: le dio 25 puntos por partido a Dallas en los Playoffs. El talento estaba: en la temporada 2009-2010 solamente Kevin Durant, LeBron James, Carmelo Anthony, Kobe Bryant y Dwyane Wade anotaron más puntos por partido que Ellis, que en tres temporadas más estuvo en el top 15 de anotadores de la NBA.

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El problema fue que, así como Ellis era un jugador que podía salvar a una ofensiva sin muchas ideas, también era un jugador que no potenciaba a los que estaban alrededor suyo e incapaz de funcionar de gran forma sin el balón en sus manos. Así no se adaptó a Indiana Pacers, donde jugadores más utilitarios como Glenn Robinson III y CJ Miles acabaron reemplazándolo, y nadie más buscó sus servicios. La falta de un tiro de tres puntos consistente en su repertorio (31,4% de efectividad en su carrera) contribuyó mucho a eso: el dominio de la media distancia que tenía Ellis quedó algo olvidado en la liga, más que nada fuera de las estrellas. A su vez, defensivamente era un jugador complicado de hacer encajar en un sistema.

Teniendo en cuenta todo esto, resultaría curioso ver a Ellis volver a la NBA a los 36 años (los cumple a fin de octubre), tan curioso como lo fue la salida de la liga de un jugador que promedió 17,8 puntos por encuentro durante toda su carrera NBA en una trayectoria de 833 partidos que lo hizo ganar más de 100 millones de dólares.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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