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Cleveland Cavaliers

LeBron James y los renovados Cavs encuentran el camino a las Finales de la NBA Finals en el momento perfecto

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Cavs forward LeBron James (Getty Images)

Pareciera que esto sucede siempre.

LeBron James y los Cavs parecen ser vulnerables. Las preguntas vienen. ¿Realmente se perderán las Finales de la NBA este año? ¿Esto obligará a James a considerar a otro equipo como agente libre? Y entonces todos recuerdan que Cleveland juega en el Este y que ningún equipo va a derrotar a James en una serie de playoffs a siete partido.

Pero si alguna vez hubo un año en que el reinado del Rey James puede llegar a su fin, parecía que sería éste.

Después del drama de principios de la temporada y una movida fecha límite de cambios, los Cavs se quedaron con un roster joven y relativamente no probado. Y aunque varios expertos sintieron que los movimientos de Cleveland sí mejoraron las perspectivas a corto y largo plazo, todavía era más vulnerable en el Este de lo que había sido antes, buscando convertirse en una unidad bien cohesionada con poco tiempo antes de los playoffs.

Desde la renovación de su plantilla, Cleveland tiene marca de 17-9. Mientras que los Cavs han lucido imparables ofensivamente a veces, no emiten un aire de invencibilidad.

Defensivamente han sido una vergüenza, a menudo mostrando completa indiferencia al concepto de defensa de equipo (sí, incluso LeBron ha sido culpable en muchas posesiones.) El rating defensivo de los Cavs (109.5) es la segunda peor marca en la liga detrás de los humildes Suns (110.6). Los oponentes han destrozado regularmente a los Cavs en la pintura y en intentos de 3 desde la esquina, el tipo exacto de tiros que los equipos modernos de la NBA deberían tratar de desalentar.

Los problemas defensivos de los Cavs y su relativa inexperiencia, además de una inmensa carga de trabajo para James, habían despertado la curiosidad de muchos para ver cómo se jugarían los playoffs de la Conferencia Este.

Y luego pasó la semana pasada.

La cirugía que terminó con la temporada de Kyrie irving dejó fuera de la ecuación al equipo con la mejor posibilidad de destronar a James. Detrás de la mejor defensa de la NBA' y con el candidato a Entrenador del Año, Brad Stevens, los Boston Celtics podrían haber desafiado a los Cavs y obligado a James a usar todos sus talentos. Con Irving fuera de juego, Boston podría tener problemas en la primera ronda contra los Bucks, Heat o Wizards.

¿Qué hay de los Raptors, el mejor equipo del Este? Sus 59 victorias son producto de una muy necesaria renovación de cultura. Toronto se ha vuelto mucho más productivo en la ofensiva, con mejores números en asistencias, triples y ritmo que en los últimos años. La renovacion de la banca de los Raptors ha producido una de las mejores unidades reserva en la NBA. Tienen la tercera mejor clasificación neta en la liga solo detrás de los Rockets y los Warriors. Son sólidos a la defensiva con jugadores intercambiables. Kyle Lowry y DeMar DeRozan también han sido tan productivos como siempre.

Pero hemos visto grandes temporadas regulares de los Raptors antes. El éxito de Toronto no debe pasar desapercibido, pero desafortunadamente para los Raptors, siempre parecen alcanzar un techo. Han sido eliminados de los playoffs en los últimos dos años por los Cavs, incluida la barrida decisiva de la temporada pasada en las semifinales de Conferencia.

¿Qué hay de esos chicos del "Proceso" en Philadelphia?

Los 76ers han ganado 50 juegos en una temporada por primera vez en 17 años. Han ganado más juegos en esta fase regular que en las últimas dos combinadas. Los Sixers también están tomando impulso en el momento correcto, ganando sus últimos 15 juegos, con las últimas seis victorias sin Joel Embiid en la alineación.

Ben Simmons ha sido una revelación. El posible Novato del Año ha estado imparable durante la racha de victorias de Philadelphia, incluyendo un triple doble 27-15-13 en una emocionante victoria sobre Cleveland el viernes.

Pero los Sixers son increíblemente jóvenes. El equipo titular tiene un total de 88 juegos de postemporada... y los 88 provienen del veterano escolta J.J. Redick. Si la lesión de Embiid persiste, eso perjudicará severamente sus posibilidades de avanzar. Los Sixers tienen un brillante futuro por delante, pero es difícil creer que estén listos para vencer a James en una serie de playoffs.

Este año es diferente por definición. Los Cavs no son el mismo equipo y en ciertas áreas han empeorado. Pero en un Este debilitado, es difícil apostar contra James arrastrando a este nuevo grupo a otras Finales de la NBA.

Lo que hagan cuando lleguen ahí es otra historia. Simplemente no esperes que el camino sea tan difícil.

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