Los Angeles Clippers

El panorama de LA Clippers para la temporada 2021-2022 tras la eliminación de los NBA Playoffs 2021

Un año más la temporada de LA Clippers termina sin luchar por el anillo. La inversión realizada por la gerencia para conformar el mejor equipo posible para campeonar quedó en nada en el momento de la lesión de Kawhi Leonard. La baja de la estrella condicionó todos los planes de los californianos, ya que éste venía rindiendo al mejor nivel de su carrera en términos individuales, sin encontrar rival sobre la cancha y a punto de conseguir algo insólito para la organización.

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Finalmente fue Paul George quien tomó las riendas del grupo con idéntico resultado, pero las posibilidades de llegar al objetivo de las Finales se redujeron drásticamente, más tras iniciar 2-0 en contra una vez más. En esta ocasión el rival mantuvo la compostura y cerró la eliminatoria.

Con la campaña terminada, es momento de reflexionar sobre el camino de los Clippers y tratar de delinear un futuro sumamente incierto con una Agencia Libre en la que Leonard podría explorar el mercado.

Una temporada de construcción

La salida de Doc Rivers del banco de los Clippers tras la remontada sufrida ante Denver Nuggets en 2020 pareció el movimiento lógico. Un final de ciclo que coincidía con el arranque de un proyecto que no había sido en absoluto satisfactorio. No obstante, la firma de Tyronn Lue como su sustituto no estuvo exenta de críticas y dudas, principalmente por cómo había sido la etapa previa de este en Cleveland Cavaliers en donde el rendimiento del grupo no fue del todo consistente pese a alcanzar tres Finales de manera consecutiva.

El tiempo ha terminado dando la razón al nuevo entrenador, quien ha sabido lidiar con un vestuario con evidentes problemas de cohesión interna y los ha colocado en la mejor posición para tener éxito. La imagen de los Clippers como equipo no puede ser más distinta entre 2020 y 2021.

Si en el pasado las dudas, la falta de comunicación y la crispación entre algunas de sus piezas fueron algo habitual, en este curso todo esto parece haber desaparecido en favor de la química. Un buen ejemplo de ello ha sido el acierto al triple que han logrado tener en temporada regular, promediando un 41,1%, lo que refleja tanto la confianza del grupo en el tiro como el buen funcionamiento del equipo a nivel táctico. Una gran mejora respecto al curso anterior.

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Lo más importante de los Clippers este curso no ha sido que hayan logrado alcanzar las Finales de Conferencia por primera vez en 50 años de historia, sino que se han convertido definitivamente en un equipo. Con sus altos y sus bajos, pero un grupo unido que cree en una idea de juego, se retroalimenta en los malos momentos y es capaz de solventar situaciones adversas. Reflejo de esto fueron las dos remontadas tras ir 2-0 abajo ante Mavericks y Jazz, algo que ningún otro había conseguido realizar en el pasado.

"Cuando abandonamos la burbuja lo dejamos todo atrás. Al entrar en esta temporada, nos adaptamos, no pusimos excusas, mentalidad del siguiente hombre, mentalidad de equipo", resumió Lue sobre la campaña de los californianos tras ser eliminados. "Creo que estos muchachos pasaron por muchos momentos difíciles este año. Tenemos un grupo duro y valiente, y si nos unimos y jugamos como lo hicimos, pueden suceder cosas como estas. Con la esperanza de que podamos aprovechar esto para la próxima temporada".

"Creo que este equipo exprimió todo lo que pudo de lo que teníamos", contó Paul George. "Exprimimos todo el uno al otro, y creo que nos hacíamos más fuertes y mejores a medida que avanzaba la temporada".

La campaña puede leerse en términos muy positivos para los Clippers porque puede servir como una primera piedra del proyecto que están tratando de construir. En Playoffs uno puede quedar eliminado de formas muy diferentes, la lectura que se haga de ello será la clave para afrontar la offseason.

Situación salarial y necesidades

  • Agentes libres: Patrick Patterson, Nicolas Batum, Reggie Jackson, DeMarcus Cousins, Amir Coffey y Jay Scrubb.
  • Opciones de jugador/equipo: Kawhi Leonard (opción de jugador de 36M) y Serge Ibaka (opción de jugador de 9,7M).
  • Jugadores con contrato: Paul George (39,3M), Marcus Morris (15,6M), Patrick Beverley (14,3M), Rajon Rondo (7,5M), Ivica Zubac (7,5M), Luke Kennard (12,7M), Terance Mann (1,7M parcialmente garantizados), Daniel Oturu (1,5M) y Yogi Ferrell (1,9M)
  • Elecciones de Draft: Pick 25 (Primera ronda)

La situación de Kawhi Leonard referente a su futuro es toda una incógnita. Estas dudas no han hecho más que crecer después de la lesión experimentada en la rodilla derecha, de la cual no se ha dado ninguna actualización desde el anuncio del esguince sufrido ante Utah Jazz. El alero es siempre un mar de dudas cuando llega el momento de la Agencia Libre como sucedió en 2019 cuando abandonó Toronto Raptors.

Rumbo al mercado, Leonard dispone de una opción de jugador de 36 millones de dólares con los angelinos. Lo más normal sería que la rechazase para así poder firmar un nuevo contrato por más años y más dinero. La duda está en si decidirá mantenerse en la franquicia que apostó todo su futuro en términos de Draft para unirlo a Paul George o bien emprenderá la marcha hacia otro destino. Este es el punto más importante que deberán resolver los Clippers para actuar en consecuencia en el resto de la offseason.

A favor de los angelinos juega el hecho de que tienen varios contratos con los que pueden negociar si pretenden realizar algún traspaso. Jugadores que han tenido un impacto menor de lo esperado como Rajon Rondo o Luke Kennard podrían emprender la marcha del equipo para, o bien liberar espacio para renovar a Jackson y Batum, o bien para hacerse con algún otro activo, especialmente tiradores y un base que refuerce su juego a media cancha.

Los casos de Kennard y Rondo han sido, en cierto modo, decepcionantes, el primero por su inconsistencia debido a que no pareció estar preparado para jugar al nivel en el que estaba el equipo, quedando expuesto en muchas ocasiones en defensa, mientras que el segundo no ha contado ni con la confianza ni la continuidad suficiente para ser relevante. Es muy probable que en ambos casos se les busque una salida, algo relativamente difícil por sus salarios.

Las renovaciones de Cousins, Batum y Jackson serán también una de las claves del verano de los Clippers, especialmente el último quien se ha revalorizado enormemente tras varias campañas a un nivel muy bajo y que podría optar a firmar un gran contrato lejos de Los Ángeles.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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