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Toronto Raptors

La atrevida apuesta de Masai Ujiri para potenciar a Toronto Raptors con el trade de Kawhi Leonard

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Kawhi Leonard, DeMar DeRozan (Getty Images)

La vida a menudo proporciona yuxtaposiciones.

El último lunes por la tarde, Masai Ujiri estaba en Nyang'oma Kogelo, una pequeña ciudad con una población de 3648 personas, en el oeste de Kenia, pasando unos momentos tranquilos con el 44º Presidente de los Estados Unidos. El ejecutivo de básquetbol y el expresidente estaban allí para ayudar a inaugurar un centro vacacional y un centro de formación que la hermana de Barack Obama, Auma Obama, dirigirá por intermedio de su organización, Sauti Kuu.

Obama viajó a Sudáfrica, donde se dirigió a una multitud animada en un estadio de cricket al norte de Johannesburgo, y leyó el discurso anual de Nelson Mandela el miércoles. Algunos de los lectores anteriores incluyeron al expresidente Bill Clinton, al ganador del premio Nobel Archbishop Desmond Tutu, al fundado de Microsoft Bill Gates y una variedad de presidentes de naciones y activistas de derechos humanos.

Ujiri se quedó en Kenya y traspasó a DeMar DeRozan.

Las palabras del primero se transmitieron en vivo y se resumieron en periódicos, revistas y foros en línea de todo el mundo. El #NBATwitter se incendió el último miércoles con la decisión del segundo.

Obama se dio cuenta que Mandela, agasajado y querido después de 27 años de prisión en Sudáfrica -y que luego se levantó para liderar a Sudáfrica como su presidente- podría haber gobernado el país de por vida. "¿Quién iba a presentarse contra él?", Obama preguntó durante la lectura. "Pero en cambio, ayudó a guiar a Sudáfrica a través de la confección de una nueva constitución, extrayendo de todas las prácticas institucionales e ideales democráticos que han demostrado ser más sólidos, teniendo en cuenta el hecho de que ningún individuo posee el monopolio de la sabiduría".

Ujiri, aún firme en el cargo de Toronto Raptors como Presidente de Operaciones (y un hijo de África también), simplemente ha apostado su trabajo en una nación con un complejo de inferioridad del tamaño de... bueno, Canadá... a que puede convencer a Kawhi Leonard de quedarse en Ontario y no irse a Los Angeles en un año. Solamente el futuro inmediato del único equipo de la NBA de Canadá está en juego.

¿Sabremos alguna vez qué es lo que Ujiri le dijo a DeRozan, el mejor jugador en la historia de la franquicia (con perdón de Vince Carter), y al representante de DeRozan en diferentes conversaciones en Las Vegas a principio de mes durante la Summer League? E incluso si tuviéramos una transcripción literal, ¿podríamos alguna vez reconciliar los dos recuerdos diferentes de las conversaciones?

DeRozan y su campamento son inflexibles y aseguran que Ujiri dijo que no iba a ser traspasado -que, obviamente, fue transferido una semana después- y lo llamó un mentiroso, explícita e implícitamente (las publicaciones de Instagram de DeRozan dejaron bien clara su posición sobre el tema). Ujiri no fue tan firme en su conferencia de prensa el viernes, que comenzó un par de horas después del regreso de Ujiri de África, apenas dándole tiempo para ducharse y vestirse. Pero estaba claro, incluso cuando se disculpó con DeRozan por "una falta de comunicación", que todo lo que le dijo a DeRozan y su campamento en ese momento era que no había un intercambio inminente.

Aún así, Ujiri se disculpó con DeRozan en sus primeras declaraciones públicas desde el intercambio del viernes pasado.

"No solo quiero disculparme con DeMar DeRozan por una posible falta de comunicación, sino también reconocer todo lo que ha hecho aquí con los Raptors, por esta ciudad y por este país", dijo Ujiri. "no hay medida de lo que ha hecho este niño. Lo apreciamos y prometo que vamos a celebrarlo de la mejor manera siempre que podamos mientras yo esté aquí".

En una época en la que muchos sienten que es un hecho consumado que los Golden State Warriors son invencibles, el deseo de Ujiri de no asentarse, de ir por todo y de tomar un tiro -aunque sea largo- para sacudir a un buen equipo con la esperanza de hacerlo grandioso es admirable.

Comerciar a un jugador cuatro veces All Star, incluso por un jugador que está entre los primeros cinco (cuando está en buena forma), no es una garantía de éxito, y es una apuesta más grande cuando Leonard manifestó claramente sus preferencias geográficas. Pero Leonard es tan bueno y acaba de cumplir 27 años. DeRozan tendrá 29 años cuando se abra la temporada 2018-2019 y su compañero en el backcourt, Kyle Lowry, tendrá 32 años. Mantener a DeRozan hubiera significado darle otro gran contrato en 2021, cuando cumpla 31.

¿Pero estaba Ujiri demasiado ansioso por conseguir un equipo que, aunque no era dominante e intimidante en la Conferencia Este posterior a LeBron, hubiera sido capaz de alcanzar una final en los próximos dos años?
No es un secreto que Ujiri usa su corazón en la manga en tantas cosas, desde las exigencias de su hermano mayor de los niños que ha seguido desinteresadamente un camino desde sus países en África hasta los Estados y otras naciones occidentales a través de su programa Giants of Africa, a sus arrebatos profanos contra los oponentes de los Raptors en los playoffs ("Bleep Brooklyn" en 2014 y "no nos importa un comino" sobre la persecución de Paul Pierce en 2015), a su enojo post juego (y, para ser justo, privado) Las pobres actuaciones de su propio equipo, que incluyeron tanto al ex entrenador Dwane Casey como a DeRozan a lo largo de los años.

Nadie ha reunido jamás el tipo de talento que Golden State ha acumulado. La mayoría de los buenos equipos son como Toronto, uno liderado por un All-Star, quizás dos.

Los Raptors estaban en el segundo grupo. Han ganado 263 juegos de temporada regular las últimas cinco temporadas, por lejos, la mayor cantidad en la Conferencia Este. (Sin embargo, si suma las últimas cinco temporadas de LeBron, su último año con el Miami Heat en 2013-14 y sus cuatro temporadas en Cleveland, sus equipos se combinaron para ganar 265). Eran un equipo realmente bueno que se topó con uno de los mejores de la historia, un jugador del Salón de la Fama, del mismo modo que los Milwaukee Bucks se encontraron con Larry Bird a principios o mediados de la década de 1980 o que los Cavaliers se enfrentaron con Michael Jordan a finales de los 80 y principios de los 90, del mismo modo que los Sacramento Kings se encontraron con Kobe Bryant y Shaquille O'Neal cuando comenzó la década del 2000.

Ese es el resultado para muchos, si no la mayoría, de los equipos sólidos y bien entrenados. Un equipo como los Dallas Mavericks de 2010-11 ocasionalmente se abre paso -cuando tiene un plantel fuerte, un gran entrenador y algo de suerte- y lo gana todo. Pero la mayoría de los equipos de 50 victorias no lo hacen.

Pero los Raptors apretaron el gatillo, de todos modos. Pensaron sobre el futuro de un equipo con Lowry y DeRozan en roles reducidos en un año o dos, si sus jóvenes jugadores se desarrollan como creen que lo harán. Pero eso tampoco parecía realista.

Cada niño de cinco años que alguna vez ha jugado con un teléfono sabe cómo pueden confundirse las palabras, los significados y las inferencias, incluso si no saben lo que significan las "inferencias". El desenlace sigue siendo que DeRozan está ahora con los Spurs, junto con el gran Jakob Poeltl de segundo año, y Leonard está en Toronto, junto con el veterano tirador Danny Green.

Los Spurs sabían que tenían que pasar de Leonard, una vez que dejó en claro que quería salir de San Antonio. La única pregunta era dónde lo enviarían. No fue agradable contemplar mover al Jugador Más Valioso de la Final y al jugador de la franquicia de los Spurs, pero no hubo vuelta atrás.

Los Raptors habían llegado a la conclusión de que ya no podían jugar en los márgenes, incluso con un equipo que había conseguido un récord de franquicia con 59 triunfos en la temporada pasada, con un entrenador como Casey que luego sería nombrado Entrenador del Año pese a que Ujiri lo despidió. Creían que el equipo liderado por Lowry-DeRozan había llegado tan lejos como podía, y aunque su principal torturador los últimos tres años, LeBron James, dejó el Este y firmó con Los Angeles Lakers, Toronto no creía que nada cambiaría en el futuro.

Allí estaban los Boston Celtics, que se levantaban en el Este, con Jayson Tatum y Jaylen Brown, y los 76ers de Philadelphia llegando a la madurez con Ben Simmons también: todos los jugadores atléticos que los Raptors temían podrían encerrar a DeRozan en postemporadas futuras. Los recuerdos de su 3-12 ante los Cavs en el Juego 3, los últimos 14 minutos de una nueva derrota ante LeBron, y su expulsión con Toronto abajo 30 en el juego 4, todavía estaban frescos.


DeRozan había sido bueno, pero no All-Star, durante la mayor parte de sus cinco apariciones en postemporada en Toronto.

Contra Brooklyn en 2014, en una serie de siete derrotas, promedió casi 24 puntos por juego en la serie, pero también encestó menos del 39 por ciento. El año siguiente, Toronto fue barrido por los Washington Wizards en la primera ronda, y el promedio de DeRozan bajó a 20.3 puntos por juego, con un 40 por ciento de lanzamientos.

Tanto DeRozan como los Raptors tuvieron su mejor éxito durante la postemporada en 2016, cuando llegaron a la final de la Conferencia Este. Contra Indiana en la primera ronda, DeRozan tuvo 34 puntos en el decisivo quinto juego de una serie de 2-2, y luego marcó 30 en el decisivo Juego 7. Contra Miami, anotó 28 y 8 en el Juego 7, un triunfo de 27 puntos que los llevó a la final de conferencia.

Pero, desde ese momento, LeBron y los Cavs destriparon la psique de los Raptors.

En el '16, Toronto y Cleveland empataban 2-2 en la final de la conferencia. Pero quizás en el juego más grande de la historia de la franquicia, el Juego 5 en Cleveland, los Cavaliers fumigaron a los Raptors por 116-78. DeRozan había enecestado 2 de 8 y los Cleveland eliminaron a Toronto en seis juegos. En 2017, James promedió 36 puntos, 8.3 rebotes y 5.3 asistencias en una barrida de cuatro juegos a Toronto en las semifinales de la Conferencia Este. Los Cavs ganaron cada juego por un promedio de 15.3 puntos por juego.

Y este año, por supuesto, fue el golpe de gracia, con Toronto desperdiciando una ventaja de 14 puntos en el primer cuarto en el Juego 1 y una ventaja de 10 puntos con 10 minutos restantes. Hubo una secuencia demasiado loca como para creer en los últimos siete segundos de tiempo regular, con el juego empatado en 105, cuando Fred VanVleet erró un triple, DeRozan falló un tiro tras un rebote, CJ Miles falló otro y luego también erró Jonas Valanciunas. Todo en siete segundos, y los Cavs vencieron a los Raptors por 113-112 en tiempo suplementario.


Y es por eso que, como reportó por primera vez Marc Stein en The New York Times, los Raptors dejaron saber en torno al Draft de 2018 que sus veteranos, Lowry, DeRozan, Serge Ibaka y Valanciunas, estaban disponibles, mientras que ninguno de sus jugadores jóvenes centrales, los guardias Fred VanVleet o Delon Wright, y los delanteros OG Anunoby y Pascal Siakam - no lo eran. Los Raptors estaban listos para entregar las cosas completamente a sus muchachos jóvenes, en caso de que fuera necesario.

Pero Lowry, con más de $ 30 millones por año hasta 2020, tenía pocos pretendientes. Lo mismo ocurre con Ibaka (quedan casi $ 45 millones en su contrato de tres años y $ 65 millones, también hasta 2020) y Valanciunas (quedan dos años y $ 34 millones, incluida la opción de jugador en 2019-20).

Eso dejó solo a DeRozan. Pero los Raptors no creían que los Spurs estuvieran tan interesados. Habían estado dando vueltas y vueltas con Philly y los Lakers (no tanto con Boston, pero los Celtics, con su tesoro de jugadores jóvenes y selecciones del Draft futuras, siempre podían involucrarse en cualquier momento si así lo deseaban). Toronto también estaba en la lista, pero las discusiones estaban estancadas. Los Spurs preguntaban por Anunoby, un posible clon de Leonard, así como por otro futuro primero, que seguía siendo negado.

Pero los equipos siempre continúan el diálogo, incluso cuando las negociacios parecían enfriarse. Entonces, San Antonio y Toronto siguieron hablando, en niveles inferiores de administración, mientras comenzaba la NBA Summer League. Fue en Las Vegas donde Ujiri se reunió con DeRozan y el agente de DeRozan, Aaron Goodwin, por separado. La reunión con Goodwin, por fuentes, fue planeada. Su reunión con DeRozan en Cox Pavilion, después de uno de los juegos de los Raptors, no fue así. Ujiri y DeRozan hablaron brevemente, menos de cinco minutos.

Las fuentes con conocimiento de cada una de las conversaciones generalmente coinciden en que Ujiri dijo que ningún intercambio de DeRozan era inminente, y que quería saber lo que DeRozan iba a hacer este verano para convertirse en un mejor intérprete en los playoffs. Lo que está en cuestión es si Ujiri le aseguró a DeRozan que no habría ningún intercambio, o si le prometió a Goodwin y / o a DeRozan que los contactarían si las cosas cambiaban.

Cuando se le preguntó acerca de las discusiones de este fin de semana, Goodwin dijo: "Este es un negocio y más y más jugadores están empezando a entender que son tan buenos como el último juego que han jugado para algunos de estos propietarios, presidentes y gerentes generales. No todos, pero algunos. Algunos tratarán a un jugador y a su familia y a sus representantes con respeto, otros ni siquiera devolverán las llamadas telefónicas. DeMar hasta hoy no ha escuchado nada de los dueños".


Después de Las Vegas, Ujiri hizo su viaje a África y la reunión con el presidente Obama y Auma Obama. Pero San Antonio no había hecho ningún progreso con Philly y todavía era muy reacio a cambiar a Leonard a los Lakers. No había muchas opciones. Y el fantasma de Leonard que asistió al minicamp de baloncesto de Estados Unidos esta semana en Las Vegas, con Gregg Popovich también allí en su primera aparición oficial como entrenador del equipo de los EE. UU., no era lo que alguien quería soportar.

Cualquiera haya sido el horario, las partes comenzaron a moverse el uno hacia el otro. Los Spurs abandonaron su pedido de otra selección. Los Raptors incluyeron a uno de sus jóvenes en Poeltl. Se cerró rápidamente.

San Antonio tenía una resolución, finalmente. DeRozan, trabajador, proporcionará un potente golpe de uno-dos junto al All-Star LaMarcus Aldridge. Los Spurs esperan que Dejounte Murray haga un gran salto en su primera temporada completa como titular, sin el espectro de un miembro del Salón de la Fama en Tony Parker detrás de él. Los Spurs lo resolverán sin Leonard. Tuvieron mucha práctica al hacerlo durante la temporada pasada.

Toronto, sin embargo, comienza a mirar el reloj. Los Raptors tendrán que afrontar un trabajo de ventas.

Piensan pueden cumplir con todos los requisitos que Leonard busca: son una propiedad fuerte, tienen una buena organización e infraestructura, una cultura de defensa, una base de grandes fanáticos, una ciudad fabulosa y cosmopolita que no sofocará a un jugador de baloncesto como lo haría, por ejemplo, John Tavares (el veterano reportero / columnista de San Diego Mark Zeigler escribió el domingo que las posibilidades de los Raptors de mantener a Leonard pueden ser mejores de lo que la gente piensa). Su primera visita, repleta de fotos sonrientes, fue un paso. Un millón más de seguidores.


Sí, otros equipos han tenido que tomar decisiones difíciles en cuanto a sus jugadores estrella. Boston movió a Isaiah Thomas después de una temporada de calibre MVP para poder conseguir a Kyrie Irving. Miami decidió que había un precio que no estaba dispuesto a pagar para mantener a Dwyane Wade en 2016 (aunque lo recuperó en febrero pasado, después de las paradas en Chicago y Cleveland).


Pero DeRozan fue la primera estrella en la historia de los Raptors que nunca pidió ser canjeada, nunca tuvo un pie en la puerta, nunca le rompió el corazón a Toronto por querer estar en otro lado. Ni siquiera realizó una visita como agente libre en 2016, y llegó a un acuerdo de cinco años con los Raptors casi de inmediato. Respetó al equipo que lo llevó en la primera ronda en 2009, y no habría tenido problemas para jugar toda su carrera allí.

Fue leal a Toronto, que construyó un equipo a su alrededor que se convirtió en uno de los mejores de la NBA. Pero no es lo mejor. Y entonces la lealtad tuvo que quedar relegada a un cálculo frío. Los Raptors están poniendo sus fichas y sus partes esenciales del cuerpo en el medio de la mesa, ya no están satisfechos con ser buenos, incluso muy buenos. Serán geniales o se reconstruirán, todo por la palabra de un hombre que, a diferencia del 44° Presidente de los Estados Unidos, no tiene mucho que decir en absoluto.

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