Philadelphia 76ers

Joel Embiid, el principal argumento de Philadelphia 76ers líder de la Conferencia Este

No es el ideal solamente porque han tenido que atravesar algún que otro escollo importante, como bajas de casi todos los jugadores (solamente Danny Green, Tyrese Maxey y Dwight Howard pudieron disputar los 17 partidos hasta el momento), pero el inicio de Philadelphia 76ers en la era Doc Rivers está siendo muy bueno. Los Sixers ganaron 12 de sus 17 encuentros y son líderes en la Conferencia Este con dos partidos de ventaja sobre Indiana Pacers y Milwaukee Bucks y, más allá del esfuerzo colectivo en un equipo que mejoró muchísimo respecto a la temporada pasada, esto se trata principalmente sobre el nivel espectacular que está teniendo un jugador: Joel Embiid.

El pivote de 26 años está promediando 27,7 puntos, 11,5 rebotes, 2,7 asistencias, 1,3 robos y 1,4 tapones en 31,6 minutos por partido con los mejores porcentajes de tiro de su carrera: 55,4% de campo, 40,5% en triples y 83,3% en tiros libres. Tanto en ataque como en defensa es un baluarte que marca diferencias sobre el resto de la liga y que en esta última semana ha tenido un rendimiento extraordinario: convirtió 113 puntos entre los tres partidos que disputó.

Con sus 33 tantos y 14 rebotes para ganarle a Detroit Pistons en la segunda noche del back-to-back, Embiid terminó una semana en la que se había lucido en dos victorias importantísimas de Philadelphia ante otro contendiente del Este como Boston Celtics: 42 puntos y 10 rebotes el miércoles y 38 tantos y 11 rebotes el viernes. Por primera vez en dos años Embiid tuvo tres partidos seguidos de Fase Regular con más de 30 puntos: la última vez que lo hizo, en enero de 2019, fue elegido el mejor jugador del mes de la Conferencia Este.

Ahora, en enero de 2021, Embiid no solamente es gran candidato a volver a hacerse con esa distinción sino que también aparece como un candidato temprano al premio de MVP.

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El MVP Tracker de Basketball Reference, un modelo basado en una fórmula matemática apoyada en las votaciones anteriores, dice que Embiid es por el momento el segundo favorito al premio: debido a sus números y al récord exitoso de su equipo tiene un 17,9% de probabilidades de hacerse con el MVP, por encima de Kawhi Leonard, Anthony Davis y LeBron James y muy por debajo de Nikola Jokic (44,7%), que está cerca de promediar un triple-doble (25,8 puntos, 12 rebotes y 9,6 asistencias) aunque en un equipo que luce peor que los Sixers.

Philadelphia está siendo brillante en defensa: tiene un rating defensivo de 106,3 que es top 5 de la liga. Esos números crecen hasta 105 con Embiid en cancha, pero igualmente es en ataque donde JoJo más los potencia, más allá de su conocida capacidad como protector en la pintura. De 110,4 a 116,5 sube el rating ofensivo de los Sixers con Embiid según www.nba.com/stats.

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Exceptuando en los triples de frente al aro y a 45 grados desde la derecha y los lanzamientos desde la zona pintada más cercanos a la línea de tiros libres, Embiid tiene una efectividad casi un 10% o más alto que el promedio de la liga. En la zona restringida cercana al aro, anota un 64,1% con sus 2,13 metros. Además principalmente desde ahí Embiid esta consiguiendo muchos tiros libres, unos 10,7 por partido. Pocos jugadores en la liga están siendo tan eficientes en eso: Joel es el segundo jugador que más tiros libres lleva anotados en la temporada, unos 125, solo siete menos que un Trae Young que disputó un partido más.

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Más agresivo, más enfocado y más efectivo, Embiid principalmente le agregó consistencia a su juego en esta temporada. Desde que llegó a la NBA que es capaz de tener partidos de 30 puntos y 10 rebotes, pero a esas actuaciones solía seguirlas con otras en las que no parecía muy enérgico durante el partido y no rendía a nivel de All-Star. Hoy Embiid si está siendo una súperestrella en casi cada partido, más cercano al del segundo equipo All-NBA de la temporada 2018-2019 que al jugador cuestionado de la 2019-2020.

Antes de castigar a Boston con 42 y 38 puntos, le anotó 45 tantos con 16 rebotes a un Miami Heat que, sin Bam Adebayo, no pudo ofrecerle nada de resistencia. Quizá solamente en el segundo encuentro con ese Miami Embiid se tomó una de sus noches antiguas, quedando con apenas 9 puntos, pero el contexto de un triunfo amplio de Philadelphia desde el inicio del partido favoreció eso e hizo olvidarlo.

Si no fue fácil de olvidar para Philadelphia cuando JoJo no estuvo: perdieron con Cleveland, Denver y Memphis en los tres encuentros en los que el de Yaoundé no jugó, a pesar de que contra Cavaliers y Grizzlies si jugó Ben Simmons por ejemplo.

"Seguro que tiene calibre de MVP. Noche tras noche controla el juego, controla la pintura, más que nada en defensa. Es una fuerza para nosotros. Su actividad en los pick and roll, su presencia ahí es enorme. Creo que seguro que está teniendo un año de MVP" , afirmó su compañero Tobias Harris. Formando dupla con él, habiendo salido Al Horford del equipo, Embiid luce más cómodo y con más espacio. Tanto el directivo Daryl Morey como el entrenador Doc Rivers parecen entregados al 100% a formar un sistema que permita explotar a Embiid al máximo de sus cualidades. Saben que un Joel a pleno puede ser un jugador de nivel de MVP y de mejor defensor del año, como Giannis Antetokounmpo en la última campaña.

De hecho se contó que han estado cerca de sumar a James Harden al equipo en un traspaso por Ben Simmons, buscando una mejor pareja para Embiid a la hora de atacar. Esas negociaciones no llegaron a buen puerto, pero quedó claro que en la discusión Embiid-Simmons que podía tenerse hace un tiempo, es ahora el de Camerún quien prima en la consideración.

Todavía queda mucha agua por correr debajo del puente en una temporada de la que apenas se disputó un mes y, por ejemplo, habrá que estar atentos a ver como lleva Embiid el desgaste del año teniendo en cuenta los problemas físicos que son moneda corriente en él. Pero por el momento está siendo uno de los jugadores más determinantes de la NBA y su equipo es el justo líder del Este.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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