WNBA

Empieza la temporada 2021 de la WNBA: cinco historias a seguir

Este viernes 14 de mayo comenzará la temporada 2021 de la WNBA: una campaña especial para la liga que estará cumpliendo su aniversario número 25, presentando un nuevo balón y nuevas equipaciones.

New York Liberty e Indiana Fever darán el salto inicial de una campaña que significará la "vuelta a la normalidad" para la WNBA tras una temporada atípica que se desarrolló por completo en una "burbuja" en Bradenton, Florida en el 2020, con Seattle Storm consagrándose campeón.

Muchas estrellas harán su regreso en esta temporada, cuya Fase Regular de 32 partidos irá desde el 14 de mayo hasta el 19 de septiembre, con un parate de más de un mes entre el 12 de julio y el 14 de agosto debido a los Juegos Olímpicos.

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Con todo listo para disfrutar de las mejores exponentes mundiales del básquetbol, en NBA.com presentamos cinco historias a seguir con atención en los próximos cinco meses, además del repaso por las candidatas al MVP.

Un campeón con nueva cara

Seattle Storm lució absolutamente dominante en Bradenton el año pasado. El equipo del noroeste ganó 18 de sus 22 partidos de Fase Regular a pesar de mantener entre algodones a Sue Bird y no cedió ningún encuentro en la postemporada: superó por 3-0 a Minnesota y a Las Vegas con un nivel espectacular de Breanna Stewart, con Bird demostrando estar intacta a los 40 años y con el apoyo defensivo de Alysha Clark en el perímetro y Natasha Howard en la zona interior.

Esas dos jugadoras titulares no estarán de regreso este año: Howard fue traspasada a New York Liberty y Clark se marchó como agente libre a Washington Mystics (no podrá jugar este año por una lesión en el pie derecho). ¿Qué veremos de Seattle ahora?

Breanna Stewart siguió siendo dominante en su paso por Europa en los últimos meses, siendo campeona y MVP de la Euroliga y la liga de Rusia, y con ella y Bird el juego ofensivo de las Storm parece una garantía. Además siguen teniendo a Jewell Loyd y Jordin Canada e incorporaron a Katie Lou Samuelson, una joven que tuvo poco rodaje en la WNBA pero que recientemente demostró en España todas sus capacidades como tiradora exterior. ¿Será suficiente su ataque para compensar las pérdidas defensivas? Candice Dupree y Mikiah Herbert Harrigan llegaron para tratar de sustituir a Clark y Howard, pero también necesitarán que Mercedes Russell pueda dar un paso adelante.

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Las Vegas Aces, ¿un súper equipo?

Las Vegas Aces llegó a las Finales el año pasado, pero el equipo liderado por A'ja Wilson, Dearica Hamby y Angel McCoughtry no logró oponer mucha resistencia ante Seattle Storm, perdiendo por 3-0 y encajando más de 90 puntos en cada uno de los tres partidos.

Ahora en la llamada "ciudad del pecado" están ilusionados con que la evolución que ha tenido año a año este proyecto que comenzó en 2018 con Bill Laimbeer como entrenador llegue a su punto cúlmine logrando finalmente el título. Para eso sumaron a la base Chelsea Gray en el mercado de fichajes y además tienen el impulso de recuperar a dos ausentes en 2020: Liz Cambage, una fuerza dominante en el poste bajo, y Kelsey Plum, una de las mejores tiradoras de la liga.

"Sé que los medios de comunicación y todos esperan que seamos un súper equipo porque nos vemos muy, muy bien en los papeles", manifestó Wilson antes de conocer la noticia de la rotura de meniscos y del ligamento cruzado anterior de la rodilla derecha de McCoughtry, que dejará fuera de esta campaña a la jugadora de 34 años. Aún así, Las Vegas asoma como un favorito a llegar a las Finales nuevamente.

Los Angeles y Chicago en danza

El movimiento más resonante de la última Agencia Libre de la WNBA fue la confirmación de algo que se rumoreaba unos meses antes: Candace Parker se marchó de Los Angeles Sparks a Chicago Sky.

A los 35 años, la CP3 de la WNBA demostró estar súper vigente el año pasado, siendo coronada como la mejor defensora de la temporada y finalizando tercera en la votación del premio de MVP.

Sin embargo el equipo de Hollywood volvió a ser eliminado rápidamente en los Playoffs bajo la conducción de Derek Fisher y entonces Parker eligió marcharse a Chicago, su ciudad natal, donde junto a Courtney Vandersloot (primer quinteto All-WNBA en 2019 y 2020 y máxima asistidora de la liga en las últimas cuatro temporadas) y Allie Quigley irá en búsqueda del primer título de la historia de la franquicia.

Chicago Sky no está acostumbrado a ser un contendiente por el campeonato, pero de pronto este año parece uno de los equipos que puede ganar todo: Cheyenne Parker, destacada en 2020, se marchó a Atlanta, pero sumaron vía Draft a la australiana Shayna Heal, que promete ser una de las grandes bases del futuro de la liga, y también se hicieron con la experiencia de la española Astou N'Dour. A su vez en el perímetro cuentan con Diamond DeShields recuperada de sus problemas físicos y con una Kahleah Cooper que fue revelación en 2020.

En tanto, Los Angeles Sparks parece un poco a la deriva sin Candace, iniciando una nueva era que tendrá definitivamente a las hermanas Nneka y Chiney Ogwumike como caras de la franquicia porque también perdieron a la base Chelsea Gray. Kristi Tolliver, Erica Wheeler y Amanda Zahui B. harán su debut en la escuadra angelina, pero el rendimiento del nuevo equipo armado por las Sparks es una verdadera incógnita y su potencial dependerá demasiado de lo que puedan hacer Nneka y Chiney.

Además a último momento sumaron a Gabby Williams, traspasada desde Chicago por problemas con el entrenador y GM del equipo, James Wade, relacionados a su participación con la Selección de Francia en los próximos Juegos Olímpicos.

Sabrina Ionescu 2.0

Ionescu, la próxima gran estrella de la liga, hizo su debut el año pasado y ya en su segundo partido marcó una impresión espectacular, registrando 33 puntos, 7 rebotes y 7 asistencias ante Dallas Wings. Sin embargo vimos poco de ella: sufrió un severo esguince de tobillo en el tercer encuentro y no volvió a jugar.

Por eso, aunque la liga ya no la considere como una rookie, recién este será el primer año completo en el que veremos a la ex jugadora de Oregon Ducks si todo marcha bien. Y New York, que terminó último con un pésimo récord de 2-20, confía en ella para que todo cambie.

En su primera campaña completa en Brooklyn, las Liberty no parecen que sean grandes aspirantes al título pero pueden soñar con llegar a los Playoffs mediante un buen rendimiento de Ionescu y la experiencia de Layshia Clarendon y Natasha Howard. También incorporaron a Betnijah Laney, que el año pasado fue elegida como la jugadora de mayor progreso (anotó 17,2 puntos por partido y fue elegida en el mejor quinteto defensivo) pero ahora deberá reafirmar su evolución. ¿Será suficiente este mix de juventud y experiencia para poder competir? ¿Cuán lejos logrará llevarlas Ionescu como creadora ofensiva?

¿Un anillo más para Taurasi?

En 2007, 2009 y 2014 Diana Taurasi lideró a Phoenix Mercury al campeonato en la WNBA, y si en 2019 creyeron que la guardia nacida en 1982 estaba acabada, se equivocaron: las leyendas no se apagan tan rápido.

DT tuvo una campaña sensacional en Bradenton, promediando 18,7 puntos por partido y dejando a su equipo al borde de acceder a las semifinales.

En Arizona pueden confiar en volver a tener a esa Taurasi excelente y a Skylar Diggins-Smith, con quien mostró una buena química, acompañándola en buen nivel en la media cancha. El potencial que esperan encontrar para soñar con el título se recuesta en Brittney Griner, la cinco veces All-WNBA que la temporada pasada tuvo una pequeña regresión en su nivel y que terminó marchándose por razones personales luego de disputar 12 partidos. Ahora Griner parece realmente motivada para volver a tener nivel de MVP como en 2019.

El equipo incluso llegó a mejorar sin Griner, pero está claro que la necesitan en la zona pintada para tener ilusiones grandes de verdad. Bria Hartley, otra baja de mitad de temporada en 2020 debido a una lesión, y la recién llegada Kia Nurse serán recambio de lujo para Taurasi y Diggins-Smith.

Las candidatas al MVP

A'ja Wilson (MVP de la Fase Regular) y Breanna Stewart (MVP de las Finales) fueron sin duda alguna las dos jugadoras dominantes de la temporada pasada, pero las cracks de Las Vegas Aces y Seattle Storm tendrán más batalla este año por los premios individuales con el regreso de Elena Delle Donne, otra jugadora que ganó dos premios de MVP y que fue la vencedora en 2019.

La estrella internacional Liz Cambage, otra jugadora que regresa, y Brittney Griner, que apenas disputó 12 partidos en 2020, completan el top 5 de favoritas para las casas de apuestas.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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