Charlotte Hornets

Charlotte Hornets y el siguiente nivel con PJ Washington como pivote

Charlotte Hornets tiene en LaMelo Ball a la joven estrella y presencia mediática que marcará su próxima -y ya presente- era. Como gran estrella y presencia veterana, Gordon Hayward, el verdadero All-Star de su 2020-2021. Un acompañante ideal de backcourt, recién renovado, en Terry Rozier; y un grupo de complementos mejorado con Kelly Oubre o Mason Plumlee; pero la vía de mejora inmediata para el conjunto de James Borrego pasa por PJ Washington y su uso como pivote.

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Pick 12 del Draft 2019, Washington gustó desde el primer día por su utilidad para el baloncesto moderno. Se trata de un perfil muy valioso: ala-pivote de 2,01 metros con gran mano exterior (37,4% y 38,6% en las dos primeras temporadas), inteligencia en el juego y aplicado en defensa. Si bien no se trata de un futuro All-Star, deja muestras de ser útil para cualquier esquema durante muchos años.

El interior ya fue clave como novato (30,3 minutos), pero en su curso sophomore mantuvo y mejoró su rendimiento en algo más de tiempo (30,5) dentro de un equipo competitivo y con identidad clara. Tenía por delante a Hayward, Rozier, LaMelo y Devonte' Graham como primeras opciones anotadoras, y no debería extrañarnos que para la 2021-2022 aumente su número de triples. Las salidas de Graham y Malik Monk liberan un buen número de tiros, y una parte de ellos irán a las manos de PJ.

Aun así, lo más excitante con Washington no es su rendimiento en sí, que también. Promedió 12,9 puntos, 6,5 rebotes, 2,5 asistencias, 1,2 tapones y 1,1 robos en la pasada temporada, con series de tiro del 44% en campo, 38,6% en triples y 74,5% en libres. Es decir, completo y fiable. Cumplió 23 años en agosto y se antoja clave en el proyecto de Charlotte, aunque más por lo que supone usarle como pivote.

Los Hornets destacaron la pasada temporada por mostrar una mejoría importante. LaMelo y Hayward son dos generadores de juego superiores, y el ex jugador de Boston recupera la importancia como anotador de volumen de sus años de Utah. Con ellos, Borrego desea implementar un estilo de juego alegre y directo, descarado en la anotación. El plantel está pensado para ello y así lo hicieron la pasada temporada. De hecho, las dudas no llegaban con el ataque, sino con la defensa y el puesto de pivote.

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La sorpresa saltó al ver a unos Hornets más que correctos en defensa y que conseguían subsanar, en parte, las carencias de sus cincos. El entramado defensivo, muy trabajado, más que en los años anteriores de Borrego, ofrecía una red coordinada de comunicación, cambios en los bloqueos y agresividad. Si faltaban especialistas, había que crearlos. Charlotte terminó como la 16º defensa de la temporada. A mitad de tabla. Posición más que decente para un equipo destinado al fondo.

El siguiente paso es entrar en el top 10 de eficiencia defensiva. Pese a que el ataque fue menos productivo de lo esperado (23º), tiene una explicación lógica: perdían muchos balones (24º en %) y el acierto en tiro era mejorable (19º en eFG%). Las lesiones de Hayward y Ball hicieron daño en este aspecto, además de la irregularidad de Graham y de otras piezas, como Monk o el propio Washington, que comenzó mal la temporada desde el triple. Estos factores se deberían ir corrigiendo la próxima campaña con el segundo año de experiencia del núcleo y la maduración de los integrantes.

Para desplegar la mejor ofensiva Borrego tiene una llave muy interesante: usar a Washington como pivote suplente. Los Hornets mejoraron la posición de cinco titular al cambiar a Cody Zeller o Bismack Biyombo, las opciones de la pasada temporada, por Mason Plumlee. Inteligente y gran pasador, defensor más que probado y tipo con experiencia. Encaja en el estilo de juego y el contrato tiene mucho sentido para la situación del equipo.

Ya la pasada temporada Washington vio cómo sus posesiones aumentaban como pivote con respecto a su año de novato: del 12% al 46%. Es decir, PJ pasó de jugar el 88% de su tiempo como rookie en el puesto de ala-pivote, a registrar prácticamente la mitad de las posesiones como el cinco de Charlotte, y los resultados fueron excelentes.

  • Alineaciones con PJ Washington como ala-pivote: 108,2 puntos por cada 100 posesiones en ataque; 110,9 puntos por cada 100 posesiones en defensa; percentil 38.
  • Alineaciones con PJ Washington como pivote: 117,3 puntos por cada 100 posesiones en ataque; 111,2 puntos por cada 100 posesiones en defensa; percentil 83.

El rendimiento del equipo en general mejoró. Pasar a Washington al puesto de pivote permite usar a Hayward como alero e introducir a Miles Bridges como ala-pivote en la ecuación. El alero, posiblemente, el mejor especialista defensivo de los Hornets, aporta electricidad, ejecución y atletismo, elementos claves para esta particular versión del small-ball. Por fuera, Lamelo y Rozier se mantienen.

El fichaje de Kelly Oubre potenciará esta fórmula. El jugador saltó a la palestra la pasada temporada por su pobre encaje en el sistema de los Warriors, un conjunto que demanda mayor visión colectiva y fluidez en el juego. Oubre es otro jugador. Solo mira al aro, suma muchísimo en defensa y es un ejecutor de primer nivel. Si la pelota pasa poco tiempo por sus manos, o lo hace para ejecutar, es una alternativa con más puntos para Bridges. En pocos equipos de la NBA tiene tanto sentido su fichaje como en Charlotte.

Los Hornets serán uno de los equipos más seguidos de la próxima temporada. Quieren asentarse en el Este con LaMelo y Hayward, pero un equipo no se compone solo con un par de estrellas. Necesitas cultura, trabajo y una dirección, y en ese sentido están siguiendo a la perfección la hoja de ruta. PJ Washington es uno de los nombres a vigilar, ya que su posición permite destapar todo el potencial del vistoso y atlético conjunto de Carolina del Norte.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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