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Orlando Magic

Anfernee Hardaway refleja su carrera y las lesiones: "Nunca pensé que jugaría en Playoffs contra Shaquille O'Neal"

La historia de la NBA está llena de carreras acortadas por las lesiones. Jugadores que apuntaban a acumular temporadas y temporadas en la mejor liga del mundo, varios de ellos incluso destinados a tener carreras dignas del Salón de la Fama. Derrick Rose, Brandon Roy, Yao Ming, Greg Oden o Jay Williams son algunos de los más recientes.

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Uno de los más dolorosos de los últimos 20 años es sin duda el de Anfernee Hardaway. El atlético base formado en la Universidad de Memphis fue elegido en tercera posición del Draft de 1993 por Golden State Warriors y traspasado esa misma noche a Orlando Magic por el primer pick, Chris Webber.

Shaquille O'Neal quería a Penny en el equipo y la franquicia le concedió el deseo. Su conexión fue destructiva desde el primer día y el Magic creció a pasos agigantados. En su segunda temporada como profesional, Hardaway promedió 20,9 puntos, 7,2 asistencias, 4,4 rebotes y 1,7 robos, siendo elegido para su primer All-Star y para el primer quinteto All-NBA. Esa temporada Orlando alcanzó las Finales de la NBA tras derrotar a unos Bulls que acababan de recibir la vuelta de Michael Jordan.

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"Yo quería jugar en Orlando, inspirándome en Magic y Kareem con los Lakers", cuenta Hardaway. "Cuendo me dijeron lo que iba a pasar (el traspaso) estaba muy contento. Quería jugar con Shaq". Penny se ha pasado por All The Smoke podcast para hablar de toda su carrera junto a Matt Barnes y Stephen Jackson.

"Todo el mundo conocía a Chris Webber, pero no todos me conocían a mí. Mi mentalidad era que me conociesen. Me daba igual quién estuviese enfrente. Solo quería demostrar lo que tenía dentro. Nick Anderson fue un gran mentor para mí cuando llegué a Orlando".

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"Sacamos una película (Blue Chips), jugaba con Shaq y estaba en uno de los equipos más importantes de la liga. Creo que esta película es muy real. Nos permitieron jugar básquet de verdad durante el rodaje y el resultado fue muy natural. Fue un sueño participar en una película".

"Cuando nos hicimos con Horace Grant pensé que íbamos a ir a las Finales. Ese año fue muy sencillo. Teníamos confianza y jugábamos muy fuerte. Ganamos a Boston, luego a los Bulls de Jordan, que no perdían una serie de Playoffs, y después Indiana. Cuando nos ganó Houston nos sentó muy mal. Les habíamos ganado los dos partidos de temporada regular. La primera derrota nos hizo mucho daño. Hakeem estuvo a otro nivel. Merece más reconocimiento".

Anfernee Hardaway y las lesiones

Sin embargo, Shaq y Penny no consiguieron otras Finales. Solo jugaron una temporada más juntos, la de 1995-1996. "Nuestra mentalidad era ir fuertes y arrasar a todos, pero no funcionó. Empezó a haber lesiones, se comenzó a hablar de contratos... Ganamos la Primera Ronda fácil y después los Bulls nos ganaron 4-0. No sabía que Shaq se marchaba, pero creo que durante la temporada él fue pensando en un posible cambio de aires".

"Creo que vio que Los Ángeles era una situación muy buena. En el momento que él se marchó, todo se terminó". En su primera temporada sin O´Neal, Hardaway comenzó a sufrir problemas de lesiones. Justo cuando Orlando necesitaba que el base fuese la estrella llegó la primera lesión grave de rodilla.

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"Fue horrible. Ya estaba triste por la marcha de Shaq. La responsabilidad estaba en mis hombros y yo confiaba en que pudiésemos hacernos con algún agente libre más adelante. En una acción con Joe Dumars me golpeé en la rodilla. Seguí jugando, porque en esos años no podías dejar de jugar. Seguí jugando con dolor hasta que unos meses después no podía aguantarlo. Hablé con el doctor, me miraron la rodilla y tenía el menisco roto".

"Después de la operación, ya nada fue igual. Esa velocidad, la explosividad. Desde ese punto no me sentí bien. No pude volver a lo que tenía antes. Trataba de superarlo, pero en ningún momento se sintió bien de nuevo. Estaba muy fastidiado. Traté de trabajar y volver a estar sano, pero no lo conseguía. No había días de descanso o días fuera. Con los Suns me lesioné la rodilla contra los Spurs en Playoffs, y seguí jugando".

Matt Barnes refleja esa mentalidad de aquellos años, ese no parar y jugarlo todo, cuando no existían términos como el descanso o el "load management". Dice Barnes que, entonces, "si podías andar, podías jugar". Tampoco se guardaba a la hora de describir a Hardaway como un base de élite. "Te considero uno de los mejores, pero no pudiste ser Penny todo lo que deberías haber sido Penny".

Hardaway jugó para el Magic 59 partidos en la 1996-1997 y tan solo 15 en la 1997-1998. La siguiente, 1998-1999, fue su última en Orlando con 50 partidos a sus espaldas y un bajón de producción notable. No era el mismo jugador. En agosto de 1999 fue traspasado a los Phoenix Suns para tratar de reconstruir su carrera junto a Jason Kidd.

"Fue rarísimo jugar contra Shaq en unas series de Playoffs, era algo que nunca pensé que pasaría", cuenta el base en referencia a su cruce contra los Lakers de O´Neal y Kobe Bryant en la postemporada del 2000, cuando los angelinos se impusieron a Phoenix por 4-1 en Segunda Ronda del Oeste.

Las lesiones siguieron haciendo daño a Hardaway, que apenas pudo jugar cuatro partidos en la 2000-2001, su segunda campaña en Arizona. Pasó un par de cursos más, que terminaron con decepciones en Playoffs y más lesiones, hasta salir traspasado a los New York Knicks en enero de 2004 junto a Stephon Marbury.

"Estar en la ciudad y en el escenario más grande de la Gran Manzana, y no poder ser yo. Estaba ahí, en el escenario más grande y me preguntaba: '¿Por qué?' Ojalá hubiese podido llegar al punto en el que fuese yo mismo. Simplemente lo intenté y era eso, no era yo. Amaba Nueva York", cuenta sobre su etapa con los Knicks.

"Sentí que los fans merecían al más alto nivel porque saben cómo es Nueva York. Y jugar para los Knicks fue un gran honor que no tomé a la ligera. Pero también me iba a casa como, 'odio no ser yo. No soy yo mismo'".

Hardaway disputó 83 partidos para los Knicks en dos temporadas y media en su peor tramo con las lesiones. Su nivel de juego estaba ya a años luz de lo que mostró en sus inicios con Orlando, incluso sobre el parqué era una figura desplazada del balón que ejercía más un papel de escolta o alero. Promedió 8,2 puntos, 3,5 rebotes y 1,9 asistencias hasta no jugar en la 2006-2007 por sus problemas físicos.

Intentó una última vez volver a la NBA por su amor hacia el baloncesto. Firmó con el Heat posterior al título de 2006, donde se reencontró con O´Neal, aunque ese equipo de Miami se preparaba para la reconstrucción y Hardaway no pudo retirarse como él esperaba.

"Me gustó reunirme otra vez con Shaq. Pero cuando Wade se lesionó sabía que eso se terminaba para mí. Un día me llamaron y me dijeron que iban a ir hacia los jóvenes. Lo entendí y les di las gracias. Pero me hubiese gustado poder retirarme en mis términos".

En honor a Penny Hardaway y sus brillantes inicios en Orlando, él mismo termina diciendo lo que fue durante esa etapa de apertura en la liga. "En mi prime fuí uno de los mejores jugadores en haber jugado a este deporte". Que las lesiones y todos los problemas vividos no hagan olvidar ese eléctrico base que apuntaba a ser una de las caras más mediáticas de la NBA a finales de los 90 y comienzos del 2000.

Las opiniones aquí expresadas no reflejan necesariamente aquellas de la NBA o sus organizaciones.

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